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    尼日尔发现二叠纪一种相貌丑陋的食草性爬行动物

    艺术家描绘的Bunostegos,它是一种巨颊龙物种,体型与母牛相近,是食肉性爬行动物,生活在2.5亿年前泛大陆中心沙漠地带

    艺术家描绘的Bunostegos,它是一种巨颊龙物种,体型与母牛相近,是食肉性爬行动物,生活在2.5亿年前泛大陆中心沙漠地带

    目前,科学家最新发现2.5亿年前生活着一种奇特远古爬行动物,它们栖息在相对隔离的远古沙漠地区,头部长着凹凸不平的瘤状结构。

    二叠纪时期,地球上仅存在着一个超级大陆——“泛大陆”,各种动物和植物分布在这片大陆上,可从现代各个大陆已鉴别化石物种信息记录中进行验证。目前,最新一项研究报告显示,在泛大陆中心区域有一片相对隔离的沙漠,具有独特的动植物群落。

    该研究报告发表在《古脊椎动物学》杂志上,一种叫做“巨颊龙”的独特生物生活在现今尼日尔北部沙漠地区,它是一种体型较大的食草性爬行动物,大约2.66亿至2.52亿年前二叠纪中晚期,它们广泛分布在整个泛大陆。研究报告第一作者琳达-特苏吉(Linda Tsuji)说:“人们可以假想一下,它是一种长着多瘤颅骨和背部骨质盔甲的食草爬行动物,它的体型与母牛十分接近。最新发现的动物骨骼化石是Bunostegos属物种,它的意思是长满瘤的头部。”

    多数巨颊龙的头骨长着骨质突起,然而Bunostegos是迄今发现最大、头部骨节最多的物种。它很可能是被皮肤包裹的角状结构,非常类似于现代长颈鹿的头部。尽管乍一看Bunostegos是一种进化相对先进的巨颊龙物种,但它也具有一些原始的特征。

    特苏吉分析显示,事实上Bunostegos更接近于较古老和更原始的巨颊龙生物,从而形成两个结论:一是其头部的瘤状突起是趋同进化的结果;二是其进化谱系已与其它物种隔离数百万年。

    究竟是什么因素导致这种母牛大小的爬行动物与其它物种分离的呢?科学家指出,这应当是气候因素,Bunostegos以及其它爬行动物、两栖动物和植物都限制在泛大陆的中心地带。据地质学记录显示,当时该地区非常干燥,使许多外部环境的生物无法进入,同时,该地区内的物种也不敢冒险地离开。长期的隔离生活,使得Bunostegos系谱逐渐进化形成非常独特的身体结构。

    古生物学家加布-毕弗(Gabe Bever)说:“这项研究对于解析二叠纪化石记录至关重要,目前我们理解的二叠纪和重大物种灭绝事件主要基于类似Bunostegos的奇特物种发现。”(腾讯科学 悠悠/编译)





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